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假如人人活到一百歲

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縱觀人類歷史,人類壽命都不是十分理想,但是一直在進步,現在活到百歲也不再是什么科幻言論了:一百多年前在美帝,人均預期壽命是49.24歲,而2012年是78.8歲,高了不少咯。

目前為止我們的生物學研究還沒有搞定人類壽命的極限,但是我們的大部分進步并非源于成年人的行為改善甚至是醫療進步。雖然許多人都認為在20世紀之前人們的預期壽命要短得多,因為那個時候每個人都在與疾病斗爭,但事實上如果讓早夭率降低,預期壽命就會大大增加,這一點上我們做得很好。

1900年在美國,每1000名嬰兒中就有165名嬰兒死亡。孩子不滿一歲就死亡的幾率超過十分之一,這真的拖累了平均壽命。即便是今天嬰兒死亡率最高的地方 - 阿富汗,每1000名新生兒中有117.23人死亡 - 也有顯著降低。美國的死亡率現在為每千人死亡6.17人,這對發達國家而言是很高的。此外,如果你在發達國家長大,你一般不可能在8歲時在刀具工廠工作時患上肺病。

因此,降低幼年危險有助于延長人的平均壽命,但其他因素也有所貢獻。雖然大多數人可能會因為我們的壽命延長而對醫學進步(例如抗生素,化學療法)給予信任,但歷史學家更有可能將公共衛生工作歸功于:清潔的水、洗手、更好的食品安全實踐以及更好的住房與居住環境,這些都有效降低了細菌的傳播。在我們假設的人均100歲的世界中,更少的人會做出危險的健康決定,或者他們至少將他們的危險行為推遲到90歲左右。人們不吸煙,不醉酒,每頓飯的都不吃玉米片。在適度的運動和獲得醫療保健方面,這樣活100歲不難。即使是現在,摩納哥的平均預期壽命也略高于89歲。

聽起來不錯,對嗎?長壽而健康的生活?但是100年壽命的后果對人類社會能產生什么影響呢?

這可能會讓我們更聰明。大多數靈長類動物都有相對較長的幼年期,因為我們需要長時間來學習生存所必需的社交、語言和其他技能。人類的青少年時期已經比其他靈長類動物更長。但是,一個世紀的生命長度將使我們能夠在文化上延長這一時期,我們已經通過實施童工法和在人類達到性成熟后延伸良出好的教育體系來實現這一目標。也許我們已經通過在專門用于學習的發展階段花費更多時間來重新定義童年并成為更聰明的成年人。

但延長生命 - 更多的老人壽命更長,即使新人出生也不會改變這一點 - 會讓我們過度人口過剩嗎?不必要。事實上,有很多老人和嬰兒較少之間似乎存在很強的相關性。例如預期壽命最高的地區之一香港,2014年為82.8歲。香港也是出生率最低的地區之一,每名婦女只生育1.1個嬰兒。一般來說,實現穩定人口的經驗法則是每個女性平均生育2.1個嬰兒。在世界上壽命最長的20個國家/地區中,只有一個 - 以色列 - 的生育率超過每名婦女2.1個嬰兒。2015年,世界上將近一半的人口生活在生育率較低的國家/地區 - 當一代人沒有足夠的孩子來替代其人口 - 并且預計到本世紀末這一數字將增加到82%。看來我們在這方面是安全的。

但這并不意味著100年的壽命不會導致人口問題,特別是如果這意味著更少的嬰兒。經濟受到增長的推動,并依賴穩定的新工人供應。如果出生率下降的時間足夠長,國民經濟將開始停滯不前。使問題更加復雜的是,很大一部分人但三分之一的生命處于退休階段。即使將退休年齡提高到85歲(聽起來很可悲),照顧老人也需要更多的精力和資源。

隨著越來越多的美國人退休,美國已經感受到出生率下降與大量老年人口之間的緊張關系。總的來說,政府將承擔這一負擔; 贍養老年人一直是大蕭條以來社會保障等政府計劃的目標。這可能需要在搖搖欲墜的經濟中增加稅收,這種結果會提振一點經濟。然而,生育率下降比低生育率更難處理 - 后者的人口增長最終將趨于穩定。政府和經濟將進行調整,而且正如老人可以證明的那樣,生活將繼續下去。

本文譯自 howstuffworks,由譯者 HW 基于創作共用協議(BY-NC)發布。

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